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Felins

ORIGINE DES FELINS
(FELIDES)

Les félins ou félidés (Felidae) constituent une famille de carnivores féliformes. On y distingue les grands félins (Pantherinae) des petits félins (Felinae).

Parmi leurs traits caractéristiques figurent leur tête ronde au crâne raccourci, leur mâchoire dotée d’environ trente dents, et leurs griffes rétractiles, exception faite du guépard, du chat viverrin et du chat à tête plate.

Les félins sont digitigrades, c’est-à-dire qu’ils marchent en appuyant sur leurs doigts (la plante du pied ne se pose pas sur le sol).

Proailurus, qui vivait il y a environ 25 millions d’années dans la période de l’Oligocène, est à l'heure actuelle considéré comme le plus vieux félidés connu. On considère Pseudaelurus comme le dernier ancêtre commun des félins modernes.

Premiers félins

Les carnivores actuels partagent un ancêtre commun dont ils ont tous hérité et qui serait probablement rattaché aux miacidés. Ces petits carnivores forestiers seraient apparus il y a environ 60 millions d’années et avaient l’allure et la taille des genettes actuelles, avec un corps allongé et une longue queue. Il n’en reste que de rares fossiles dans l’hémisphère nord.

L’origine des félins est mal documentée dans le registre des fossiles car les ancêtres des félidés vivaient en général dans les milieux tropicaux, qui n’offrent pas de bonnes conditions de fossilisation. Les espèces disparues considérées comme les plus proches de l’ancêtre des félins seraient Proailurus (un petit carnassier européen et arboricole apparu il y a 40 millions d’années) puis Pseudaelurus qui vivait il y a 9 à 20 millions d’années en Europe et en Asie et dont les félins actuels ont divergé il y a 10,8 millions d’années.

Dispersion des félins dans le monde

Selon une récente étude menée par Warren Johnson et Stephen O’Brien à partir de l’analyse de l’ADN mitochondrial des espèces actuelles, les félins auraient effectué deux vagues de migrations : il y a neuf millions d’années, les félins d’Asie se répandirent en Afrique et en Amérique à la faveur d’une baisse du niveau des océans ; puis, il y a un à quatre millions d’années les félins d’Amérique revinrent sur le vieux continent, et notamment les lynx et les guépards.

le lion

Les lions sont, à la différence des autres félins, des animaux très sociables, vivant dans une troupe d’une vingtaine d’individus, composée d’une famille très soudée avec des mâles (un à sept), des femelles (une dizaine généralement) et leurs petits. Le nombre d’individus est cependant limité par le nombre de proies disponibles dans le territoire, qui peut atteindre 500 km2, c’est pourquoi les jeunes mâles quittent le groupe pour former leur propre famille quand ils atteignent leur maturité sexuelle.

Ce sont les lionnes qui sont chargées de la chasse, les mâles s’occupant plutôt de tenir à distance les intrus, maintenant ainsi la sécurité des jeunes. Mais un mâle reste rarement plus de 4 ans à la tête d’un groupe, remplacé par de plus jeunes lions qui auraient gagné un combat contre l’autre. Ces changements de dominants sont bénéfiques aux clans, leur apportant un sang neuf.

panthère, nom vernaculaire de plusieurs félidés :
la panthère (Panthera pardus), appelée aussi léopard (la panthère noire est simplement un léopard à pelage noir) ;
la panthère nébuleuse ou panthère longibande (Neofelis nebulosa) ;
la panthère des neiges, appelée aussi once ou léopard des neiges (Panthera uncia) ;
la panthère de Floride, appelé aussi cougar de Floride ou puma de Floride (Puma concolor coryi).
panthère pour Panthera, le genre taxonomique de plusieurs grands félins :
Panthera pardus, la panthère ou léopard ;
Panthera leo, le lion ;
Panthera tigris, le tigre ;
Panthera onca, le jaguar ;
Panthera uncia, l’once.

Petit lynx

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